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创新莫心急
2018-08-31 13:45
原创  IeeeSpectrum

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创新纠结的历史揭示了一个奇特的教训:慢往往比快更好。

现在的假设是,创新如果像飓风到来时一样就最好了。首先认识到创新对经济增长重要性的奥地利裔美国政治经济学家约瑟夫•熊彼特(Joseph Schumpeter)对创新有一个经典的说法,他将创新描述为席卷而来的“风暴”,会将其之前的一切抹煞。

但无论是生物医学、数码或机电领域,系统级的创新都需要人类的创造力,甚至是智慧。技术科学(即以知识为基础,提供能源、信息、交通、安全、食品、卫生的大型系统的设计、工程和管理)的进步需要花费一定的时间。

当然,快速的巨变确实也会发生。想想从有线电话到智能手机,从电视到互联网上视频流的快速转换,或现在被电子邮件、推特和Facebook围攻的“蜗牛”邮件的快速萎缩。然而,虽然不太明显,但熊彼特的创新风暴往往会掩盖速度较慢的、更深层次的更重要的变化。很少有巨变会使现有技术立即过时,而新技术对社会的影响往往需要几十年的时间才会显露出来。

在某些行业中,创新就必须要慢一些。旨在防止新的药物治疗和健康干预造成有害结果的法规和诉讼总是会延缓医疗变革的步伐。数字工程师经常吹嘘产品的快速发布,以及“控制失败的速度和成本”的必要性。但设计糟糕的笔记本电脑或搜索引擎不会害死任何人,而新药或医疗植入物(如人造髋关节或心脏起搏器)的制造商则会为了自我保护而放慢革新的步伐。

能源和运输系统的革新也很慢,但这并不是因为这些领域的工程师和科学家们缺乏新的想法。以碳为基础的普遍能源模式太过复杂,以至于看似很小的输入替换就会产生巨大的负面影响。例如,生物燃料可用于代替汽油作为汽车的动力。然而,当在美国或中国等大国推广时,生物燃料的广泛应用将大大推高食品的价格,并将增加用于种植的土地,使我们因放弃汽油所产生的环境效益化为乌有。

整个系统很少会以完整的形态呈现出来。例如,无人驾驶飞机或机器人控制的飞行器似乎是突然出现的,学者、政治家和普通公民现在都想知道它们的使用将会如何改变战争的方式,以及我们生活的方方面面。然而,无人机有很长的历史。热气球“无人机”在法国大革命时就被使用了。莱特兄弟一百多年前就设想了无人驾驶飞机。完善了陀螺仪的劳伦斯•斯佩里(Lawrence Sperry)在1912年研发出了一种机械式自动驾驶仪。电气工程师尼古拉•特斯拉(Nikola Tesla)在1915年描述了一队无人战斗飞行器。在现在人人谈论的无人驾驶飞机“突然”出现之前,它经历了近一个世纪的发展。

缓慢的创新并不意味着没有创新。在一些人看来是创新枯竭期的一个时期,可能正是一些还未被认可的创新的发展期。华而不实的快速创新可能会使人兴奋,会满足那些没有耐心的投资者在短期内获利的目标,但对于那些使用这些创新所带来的技术的人们,以及那些设计这些技术的工程师们来说,缓慢创新才是正道。

作者:G. Pascal Zachary 

G. Pascal Zachary是亚利桑那州立大学科学、政策与成果协会(Consortium for Science, Policy & Outcomes)的教授。

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